La face cachée de l’Antiquité

Le Foro romano en août 2000 avec la Curie, l’arc de Septime Sévère et la colline du Capitole… 

Rome, est une ville magnifique, mais il ne faut pas la visiter en plein mois d’août comme je l’ai fait, la chaleur y est écrasante, les touristes omniprésents.

Je lis actuellement Plutarque et ses Vies parallèles. Auparavant, j’avais lu Suétone et sa Vie des douze Césars. Je parviens à la conclusion suivante : mes études d’histoire n’ont donné qu’une vision hémiplégique des sociétés antiques. A Lyon, nous avons d’excellents professeurs d’histoire grecque et romaine, nous avons de beaux centres de recherche, comme le CEROR, de belles bibliothèques comme la MOM, rue Raulin… Cependant, la faculté ne donne qu’une vision « cartésiano-juridique » de l’histoire, c’est-à-dire une histoire politique et militaire, claire, limpide aux causes et conséquences limpides… elle néglige totalement le coté qui relèverait de l’anecdotique mais qui est pour les Anciens un élément très important : la superstition, le magique, le surnaturel… On nous apprend qui furent les grands régimes politiques, quelques textes juridiques comme la Lex de imperio Vespasiani, on étudie une vision officielle de l’histoire comme celle donnée par Auguste. Mais les cotés sombres, et superstitieux on les exclut. Suétone est considéré comme inférieur à Tacite parce qu’il se calque trop sur l’anecdoctique, par exemple, la foudre s’abat sur une tombe, Tibère qui nage à Capri dans un bassin avec des enfants qui lui sucent la qu…et qu’ils surnommait ses « petits poissons »… Tacite, lui, montrait avec brio l’intelligence politique des acteurs en présence. On peut d’ailleurs comparer Tacite et Suétone sur la personne de Tibère puisque les deux auteurs ont écrit sur lui. Mais la superstition, les signes divins, le magique, le surnaturel, tout cela est important : parce que la foudre est considérée comme un signe de Zeus-Jupiter, qu’on n’organisait jamais une guerre à Rome sans consulter les dieux et qu’on attendait un signe d’eux par le vol des oiseaux… Si Tibère avait des relents pédophilo-pédérastiques, cela relève-t-il d’une pratique, courante certes, ou de symptômes d’instabilité psychologique ? Ce coté caché, je le découvre en autodidacte et je le relie à ce que j’ai appris sur les bancs de l’université…Il y a un passage qui m’a marqué dans la Vie de Numa par Plutarque : le cas de Vestale : vierges du feu sacré, Plutarque explique quel est le lien entre le feu et les Vestales : la pureté. La Vestale, peu nombreuse avec des privilèges : tout condamné à mort qu’elle croisait pouvait être gracié si elle jurait qu’elle l’avait rencontré par hasard, en revanche, toute vestale souillée, qui perdait sa virginité se voyait condamné à mort par le pontife : on la plaçait dans une litière fermée avec des lanières de cuir, pour ne pas entendre ses plaintes, la litière s’ébranlait dans un grand silence jusqu’à l’extérieur de Rome en un lieu précis : une chambre funéraire souterraine : on la faisait descendre dans la chambre par une échelle, on comblait de terre jusqu’à ce que le sol soit égalisé… Terrible !

Il faut donc lire Plutarque ! Parce que ses Vies renseignent aussi sur les « grands législateurs, mythiques ou pas » de Grèce et de Rome : Thésée, Romulus, Numa, Lycurgue (pour Sparte)… L’édition que je lis est celle de Gallimard quarto, la plus récente car parue en 2001, et intégrale. Flammarion édite les Vies en plusieurs volumes donc cela revient au final plus cher que Gallimard qui coûte 31 Euro 50 mais pour 2000 pages de lectures, aux notes amples et bien réalisées. Il faut éviter l’édition de la Pléiade, sauf si on est inspiré à lire du français du XVIe siècle, puisqu’il s’agit d’une traduction de Jacques Amyot. On préfèrera donc une version contemporaine pour la clarté de la traduction.

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